最被忽视的异类,英国布里斯托M.1单翼战斗机

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楼主 2020-05-13 06:15:02
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布里斯托单翼机是一种被忽视的优秀机型

 

若论19141918年出现的军用飞机所遭受的“不公正”对待,恐怕再没有哪种机型会比英国的布里斯托M.1型单翼战斗机的处境更令人惋惜了。这种外观简洁优雅、令人一见难忘的飞机的飞行性能是如此出众,而受到的待遇又是如此令人齿冷,的确很难在一战军机中再找出第二种与之情况相若的飞机了。

 

对英国布里斯托公司来说,设计和制造出性能优异的飞机,本不是什么值得大惊小怪的事。布里斯托公司是英国在一战爆发前就屈指可数的几家最优秀的飞机制造厂之一,其创办者既有雄厚的财力基础,又有成熟的市场运营经验。不过,当这一种崭新的单翼飞机的设计成形后,在公司内部还是引起了不小的轰动。这架由首席设计师弗兰克•邦威尔(Frank Barnwell)精心打造的被称作M.1A原型机,在1916714日的首飞中表现出了惊人的一面。

 

在试飞员弗雷德•P.雷哈姆(Fred P.Rayham)的驾驶下,这架具有当时少见的洗练外观的飞机,竟达到了210千米/小时的速度!要知道,这架飞机仅仅装有1110马力的星形发动机。这是一个令设计师邦威尔感到满意的结果。拥有上尉军衔的他此前一直在皇家陆航服役,因战时生产的特殊需要才被调入布里斯托公司。不过,M.1A并非为这场战争而生,这种飞机实际上是为私人探险目的而量身打造的。

 


该机的突出性能引起了军方的注意,在看过了布里斯托的试飞报告后,军方又在8月组织了一次测试。结果,卷宗号H.354号的测试报告,证实了雷哈姆此前的报告所言非虚。军方下单了,但是数量非常少—仅订购4架用于进一步测试。按照相关要求,布里斯托公司为这4架飞机即M.1B型,加装了17.7毫米维克斯机枪,并对机翼做了相应处理以使飞行员获得更佳的下方视野。布里斯托单翼机在英国军队中的糟糕经历,就此开始。

 

毫无疑问,这种不同寻常的小型单翼机的飞行性能,尤其是速度,可谓出类拔萃,但这却无法使其得到皇家陆航的青睐。布里斯托M.1的首飞,正值西欧战场上的英军试图用皇家飞机制造厂BE.12(由BE.2改进而成)来对抗装有机枪射击协调器的福克单翼机的尝试全面落败之际。而如果拿M.1和福克单翼机这一给英军造成莫大困扰的飞机来做一番比较,不难发现前者的最大速度竟要比德国飞机快上5080千米/小时!

 

这一性能当然是极为优异的,事实上,不要说是福克单翼机,就飞行速度而言,甚至连后来出现的本国“骆驼”式、德国信天翁D.Ⅴ或福克D.Ⅶ这样的传奇战斗机都要瞠乎其后!

 

然而,这种天赋异秉的单翼机最终却未能成为皇家陆航的主力战机之一,这至今仍是一战中一个无法解释清楚的问题。考虑到英军实际上自1915年夏天起就饱受福克单翼机之苦,他们竟会拒绝本国性能更好的单翼战斗机,实在令后世之人无法理解。

 

在厂区检修的M.1


最早、最直接对布里斯托M.1说“不”的人,是特兰夏德将军。对这种单翼机而言,非常不幸的是,这位将军位高权重,他正是在法国的皇家陆航的指挥官。最早的那架M.1原型机在1917年年初被送往法国,在特兰夏德将军面前进行了飞行表演。结果是,这位将军明确表示自己不喜欢布里斯托单翼机,甚至在拿到飞行员的试飞报告之前,他就已经提笔写信告诉国内的有关部门:“不要再派更多这种飞机到法国来了。”

 

或许其中一个原因是飞行员弗雷迪•邓恩(Freddie Dunn)的运气不够好。在将军面前,他来了一次糟糕的降落,并造成了机身的损坏。邓恩把自己的出丑归咎于这种飞机在进场时过高的速度,他认为这种飞机的降落速度过快,不适合面积普遍较小的法国野战机场。

 

降落事故最多只是其中的一个原因,更多的,可能是当时英军内部对单翼机所持的不支持态度。由于在战前的英国发生过几次致命的单翼机事故,这使得军方高层中的相当一部分人士形成了“单翼机不可靠”的固执念头,并对更多的单翼机设计加以排斥,这种态度后来被人们称作“单翼机禁令”。或许,特兰夏德将军本来就是所谓“单翼机禁令”的支持者。

 

于是乎,飞行速度极快的M.1便成为这种英国式偏见的牺牲品。除了将军的决断,也许皇家陆航此前使用法国单翼机的不成功经历也成为对M.1不利的因素之一。一战爆发后不久,法国人罗兰•加洛斯曾为本国的莫拉纳-索尔尼埃L型单翼机赢得“第一种真正的战斗机”的荣誉,后来英军相继使用了该机的改进型Ⅰ型和Ⅴ型,但都表示不太喜欢。这种对法国单翼机不感兴趣的态度,或许影响到了对本国单翼机的判断。

 

偏见归偏见,对于真正驾驶过这种飞机的人来说,还是很容易得出正确的结论的。来自陆航第70中队的飞行员洛威利(Lowery)在飞了一次M.1之后,虽然被明确告知不用提交任何报告,却仍然于1917123日交出报告,称该机“非常易于操控,视线极佳”。

 

这份报告被送到了特兰夏德将军手中,但他已经打定主意。他承认,布里斯托的新飞机还算不错,在操控性上要比莫拉纳-索尔尼埃飞机好得多,但他仍然认为这种飞机并不适合法国战场。这位将军甚至建议道:“既然我们用不着,可以考虑送一批这种飞机给俄国政府当礼物。”


这张照片展现了机首部分的细节

 

在特兰夏德如此表态之后的第三天,另一位陆航飞行员—第60中队的希尔(Hill)再次驾驶M.1试飞。他很快提交了一份条理更为清晰的报告,里面对该机有着更高的评价,但对这种飞机的命运同样无济于事。由于前线指挥官的这种态度,英国战争部无心加紧订购M.1,也就在意料之中了。不过,尽管被认为应该“送给俄国人”,战争部后来还是在1917年向布里斯托下发了制造125架的订单,这一生产型号便是M.1C型。

 

然而,这份生产合同却是生不逢时。在那之后不久,SE.5和“骆驼”式战斗机陆续进入量产,当这些优秀的机型持续获得大量订单时,M.1单翼机便愈发成为被遗忘的孤独异类。在这种情况下,第一架量产的M.1C919日才交付,到月底只完成了另外2架;10月,向军方交付了9架;11月完成了29架;12月是21架……

 

快速灵巧的M.1从未进入过法国战场,只有1架在19172月中旬短暂加入了在法国的一个陆航中队,不过很快就在34日被送回了国。虽然不曾使用,但这种速度极快的飞机的名声早已在法国的陆航中队里传开。如王牌飞行员奥利弗•斯图尔特曾言:“‘布里斯托单翼机’,这是带给许多飞行员希望和勇气的词组,它无疑是那个时期最为杰出的设计之一。我无意评判那些做出决定不采用这种飞机的人,但我在陆航期间却有如下印象:这种飞机一定能够赋予英国飞行员以一种战术上的优越性。”

 

毫无疑问,作为一种素质上佳的飞机,布里斯托M.1留下了太多的遗憾。很多人相信,如果不是特兰夏德将军等人的武断,该机原本可以在战场上大有作为。

 

对于那些在法国前线作战,耳闻M.1之名却始终不曾得见其真面目的飞行员们来说,他们的极度失望之情,在各种各样的回忆录或战史著作中随处可见。“布里斯托单翼机被人们热切期待着,但是结果却是一出悲剧。关于这种飞机即将到场的各种传闻甚嚣尘上,最终却完全落空。”在自己的战时回忆中,后来成为少校的奥利弗•斯图尔特更是发出了这样的疑问:“为什么如此出众的设计,却只获得了一点儿微不足道的订单?为什么这种飞机只被送到了巴勒斯坦、美索不达米亚和马其顿?为什么皇家陆航从来没有在法国战场上使用该机?”

 

这些问题,始终无解。


本文摘自《第一次世界大战军机装备全史》(两册装)



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